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¿Qué sucede cuando alguien es picado por una medusa?

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¿Qué sucede en el cuerpo humano cuando alguien es picado por una medusa? a saber, una caja de gelatina. A juzgar por lo que he oído sobre las picaduras, supongo que se trata de una neurotoxina.

Pero, ¿qué está pasando realmente? ¿Cuáles son los síntomas y qué sucede después de la picadura (tratamientos y supervivencia)?


El problema es que las medusas de caja no especifican una medusa, sino un grupo de medusas diferentes. Algunas de estas son muy venenosas. Elijo aquí Chironex fleckeri, ya que a menudo se la llama "la medusa más venenosa del mundo".

Chironex fleckeri tiene tentáculos largos que están cubiertos con millones de células explosivas llamadas Cnidocitos que inyectan un dardo con la toxina muy poderosa al tacto. Por tanto, es muy peligroso tocar los tentáculos con las manos desnudas para quitarlos.

La toxina es una mezcla de diferentes proteínas bioactivas que tienen actividad citolítica, citotóxica, inflamatoria o hemolítica. Los informes de casos (puede encontrar información en la referencia 3 al respecto) muestran que los tentáculos "arden" a través de todas las capas de la piel causando un fuerte dolor inmediato y cicatrices duraderas (si las víctimas sobreviven) que tienden a mostrar signos de necrosis. Las toxinas en sí paralizan los músculos del corazón y la respiración y también causan hipopotasemia al hemolizar los glóbulos rojos (una de las toxinas actúa como un poro de membrana en los glóbulos). Esto causa más problemas y, a menudo, un paro cardíaco. Consulte las referencias 1 y 2 para obtener detalles sobre las toxinas. Especialmente 2 es interesante, ya que se trata de una tesis doctoral sobre este tema con muchas referencias.

El tratamiento depende de la gravedad de la lesión; en casos graves, se puede usar un antiveneno. Además de esto las medidas típicas son la reanimación cardiopulmonar, dar oxígeno y retirar los tentáculos (con la protección adecuada). Consulte la referencia 3 (buena descripción general) a 5 para obtener detalles sobre este tema.

Referencias:

  1. Proteínas de veneno de Chironex fleckeri (medusa de caja): expansión de una familia de toxinas cnidarios que provoca efectos citolíticos y cardiovasculares variables
  2. La caracterización molecular y bioquímica de las proteínas del veneno de la medusa de caja, Chironex fleckeri
  3. Chironex fleckeri (Medusa de caja con múltiples tentáculos)
  4. Picaduras de medusa y su manejo: una revisión.
  5. Venenos citotóxicos y citolíticos de cnidarios. Una revisión sobre las implicaciones para la salud y las posibles aplicaciones terapéuticas.

La mejor manera de tratar una dolorosa picadura de medusa, según los médicos

Deberías De Verdad orinar en la picadura de una medusa? Pedimos a los expertos que opinen.

Si alguna vez te ha picado una medusa, definitivamente no estás solo. El verano pasado, The Weather Channel informó que más de 3,000 personas fueron tratadas por picaduras de medusas en Florida Central en solo dos semanas.

"Muy raramente, puede tener una reacción sistémica a la picadura, que requiere atención médica inmediata", dice Mark Conroy, M.D., médico de urgencias en el Centro Médico Wexner de la Universidad Estatal de Ohio.

Las picaduras de medusa suelen ser fáciles de tratar, aunque pueden ser bastante dolorosas. Pero hay muchos mitos sobre qué hacer después de que uno te atrape: ¿Deberías lavarlo y esperar lo mejor? ¿Coges un poco de hielo? ¿Alguien te ha hecho pis? Esto no es exactamente algo que se cubrió en profundidad durante la clase de ciencias de la escuela secundaria.

Entonces, antes de ir a la playa este verano, lea exactamente lo que debe (y no debe) hacer si una medusa lo pica, según los médicos.


Los científicos descubren cómo las medusas saben cuándo picar

La anémona de mar estrella utiliza células punzantes especializadas para detectar cambios en su entorno y dispara una púa tóxica para perforar y envenenar a sus presas. Las células que pican en los tentáculos utilizan un canal iónico único para desencadenar el pique en respuesta a la presa. Crédito: Christophe Dupre y Keiko Weir

¿Picar o no picar? Para las medusas, esa es la pregunta cada vez que sus tentáculos rozan algo, incluidos millones de nadadores humanos en todo el mundo.

Los aguijones se disparan aproximadamente a la velocidad de una bala disparada. Y cada célula especializada responsable de una respuesta solo puede desplegarse una vez, ya que se rompen cuando se usan y deben volver a crecer después de que una medusa expulsa su púa cubierta de veneno a una presa desprevenida o un nadador desafortunado. Dadas las limitaciones de su arsenal, parecería que es necesaria cierta prudencia.

"Para evitar pinchazos innecesarios [incluso de sí mismo], debe haber algún tipo de señal que permita a la célula disparar en el momento adecuado", dijo Nicholas Bellono, profesor asistente de biología molecular y celular en la Facultad de Artes y Ciencias. Cómo funciona ese sistema de activación y protección a nivel molecular en medusas y anémonas de mar ha sido durante mucho tiempo un misterio para los científicos. Al menos, lo fue hasta que un equipo de investigadores del laboratorio de Bellono lo resolvió.

Identificaron cómo las células urticantes, llamadas nematocitos, que se encuentran a lo largo de los tentáculos de las anémonas de mar y las medusas, ambos tipos de cnidarios, detectan y filtran diversas señales del entorno para controlar cuándo (y cuándo no) picar.

Los investigadores encontraron que las células de nematocitos de la anémona de mar estrella, una pariente de las medusas, tienen una corriente eléctrica de calcio inusual que es fundamental para iniciar la respuesta de picadura, pero que el canal iónico que controla esta corriente solo se abre en condiciones muy específicas: una combinación de estímulos mecánicos de un tentáculo que hace contacto con una presa o un depredador, como un golpe, y la presencia de ciertas señales químicas, como las de una presa o un depredador.

La anémona de mar estrella utiliza células punzantes especializadas para detectar cambios en su entorno y dispara una púa tóxica para perforar y envenenar a sus presas. Las células que pican en los tentáculos utilizan un canal iónico único para desencadenar el pique en respuesta a la presa. Crédito: Christophe Dupre y Keiko Weir

Durante todos los demás momentos, estos canales de calcio están inactivos y hacen que la célula permanezca inactiva hasta que se acerque la señal correcta.

"Suponemos que, en primer lugar, la anémona de mar detecta sustancias químicas de su presa mediante el uso de células quimiosensoriales", dijo Keiko Weir, investigadora graduada que dirigió el proyecto. "Estas células quimiosensoriales luego transmiten esta información a los nematocitos usando acetilcolina [una sustancia química orgánica que actúa como un neurotransmisor]. La acetilcolina alivia la inactivación de estos canales de calcio. Esto funciona para preparar al nematocito para decir:" Hay comida cerca ". Luego, una vez el nematocito recibe una señal mecánica, como el contacto del tentáculo con la presa, que conduce a la apertura de los canales de calcio, lo que resulta en una enorme entrada de calcio y la descarga del nematocito ".

Estudios anteriores ya habían demostrado que solo la combinación correcta de señales desencadena el fuego de los nematocitos, pero se desconocía el proceso molecular. Los hallazgos lo ponen todo junto y resaltan cómo la naturaleza ha desarrollado continuamente sistemas elegantes pero simples para lidiar con problemas complejos que requieren una toma de decisiones ultrarrápida.

"Los principios subyacentes de cualquier sistema biológico son las células que tienen que tomar señales de su entorno, ya sea de otras células o directamente del entorno, y traducir esa información en una respuesta adecuada", dijo Weir.

Lo que hace que este sistema se destaque en particular es que la última palabra sobre si picar se reduce al nematocito.

La medusa al revés apunta sus tentáculos llenos de células hacia la columna de agua para capturar presas y disuadir a los depredadores. Crédito: Lena van Giesen

"Es un gran ejemplo de cuando una sola célula tiene que integrar adecuadamente las señales correctas para tomar una decisión correcta (y muy extrema)", dijo Bellono. "A menudo pensamos en preguntas a nivel de sistemas en las que el cerebro realiza cálculos complejos utilizando varios componentes de un circuito, pero este estudio ayuda a demostrar que cada proteína y cada célula es fundamental para dicho procesamiento porque se reduce a que una molécula solo tenga las propiedades adecuadas para adaptarse a su contexto celular y orgánico ".

Junto con Weir y Bellono, otros coautores incluyeron a Christophe Dupre, un becario postdoctoral del Engert and Lichtman Lab Lena van Giesen, un becario postdoctoral en el laboratorio Bellono y Amy Lee, profesora asistente en la Escuela de Medicina de Harvard. El estudio publicado en eLife en mayo.

El equipo utilizó una variedad de técnicas, incluida la fisiología, el comportamiento y la microscopía electrónica, que les permitió seguir meticulosamente los procesos eléctricos y químicos que conducen a la respuesta punzante.

En cuanto a por qué las medusas pican a unos 150 millones de personas cada año cuando los humanos no son sus presas, la mejor respuesta es probablemente una respuesta de defensa. Sin embargo, también podría estar en nuestra composición química.

"Esto vuelve a qué sustancias químicas se detectan", dijo Bellono. "¿Está el animal adaptado para percibir de manera muy amplia alguna sustancia química generalizada que está presente en muchos animales como nosotros, aunque no seamos presas? Hay ejemplos de anémonas marinas que usan nematocitos específicos para la depredación y otros para la defensa. Hay otros animales que pueden usar químicos para evitar picaduras, como el pez payaso. Tal vez esos nematocitos estén sintonizados con insumos químicos específicos ".


Las pinzas subacuáticas ultrasuaves utilizan dedos tipo fettuccini para atrapar y liberar medusas sin dañarlas

Junto con Weir y Bellono, otros coautores incluyeron a Christophe Dupre, un becario postdoctoral del Engert and Lichtman Lab Lena van Giesen, un becario postdoctoral en el laboratorio Bellono y Amy Lee, profesora asistente en la Escuela de Medicina de Harvard. El estudio publicado en eLife en mayo.

El equipo utilizó una variedad de técnicas, incluida la fisiología, el comportamiento y la microscopía electrónica, que les permitió seguir meticulosamente los procesos eléctricos y químicos que conducen a la respuesta punzante.

En cuanto a por qué las medusas pican a unos 150 millones de personas cada año cuando los humanos no son sus presas, la mejor respuesta es probablemente una respuesta de defensa. Sin embargo, también podría estar en nuestra composición química.

"Esto vuelve a qué sustancias químicas se detectan", dijo Bellono. “¿Está el animal adaptado para sentir de manera muy amplia alguna sustancia química generalizada que está presente en muchos animales como nosotros, aunque no seamos presas? Hay ejemplos de anémonas de mar que utilizan nematocitos específicos para la depredación y otros para la defensa. Hay otros animales que pueden usar químicos para evitar picaduras, como el pez payaso. Quizás esos nematocitos estén sintonizados con insumos químicos específicos ".

Esta investigación fue apoyada por la New York Stem Cell Foundation, el Searle Scholars Program, la Sloan Foundation, la Klingenstein-Simons Fellowship, los National Institutes of Health y la Swiss National Science Foundation.


Tratamiento de picadura de medusa

Puede ser difícil saber qué especie de medusa te ha picado. Trate cualquier picadura como si fuera una picadura de una medusa de caja importante u otra medusa de caja si:

  • está en los trópicos de Australia
  • no estás seguro de qué es la medusa
  • hay varios sitios de picadura
  • la persona picada parece estar enferma

Medusa de caja principal

Llame al triple cero (000) para pedir una ambulancia y comience con los siguientes primeros auxilios:

  • Pon mucho vinagre sobre las picaduras de medusa. Esto evita que los nematocitos que aún no hayan disparado el veneno se disparen. Si no dispone de vinagre, lávelo con agua de mar.
  • Retire con cuidado los tentáculos de la piel.
  • Si la persona está inconsciente, realice reanimación cardiopulmonar (RCP).

Otras medusas de caja

Si se presentan síntomas similares a los de Irukandji (como se describió anteriormente), llame al triple cero (000) para pedir una ambulancia y luego:

  • Pon mucho vinagre sobre las picaduras de medusa.
  • Retire con cuidado los tentáculos de la piel.

Moscardón y medusas menores

  • Lave el sitio de la picadura con agua de mar y retire los tentáculos.
  • Sumerja la picadura o deje correr agua caliente sobre la piel durante 20 minutos. Asegúrese de que el agua caliente no queme a la persona. Debe estar tan caliente como puedan tolerar y mdash alrededor de 45 grados centígrados. La persona también puede tomar una ducha caliente.
  • Si no hay agua caliente, una bolsa de hielo puede ayudar a aliviar el dolor.

El vinagre no debe usarse para las picaduras de moscardón, ya que no ayuda con la picadura y puede aumentar el dolor de la persona.


Como puede ver en las fotos, las picaduras de medusas suelen aparecer como ronchas elevadas. Las marcas suelen tener la forma de líneas onduladas de sus tentáculos. Es como un arte de forma libre.

Es probable que las marcas de quemaduras en la foto (izquierda) se deban a que los tentáculos se pegaron a la piel durante un período prolongado o, a medida que la piel se cura, puede volverse como una costra y volverse de un color más oscuro.

La foto de la derecha muestra una picadura típica, no grave, que será dolorosa durante unas horas y desaparecerá.


Aquí & # 8217s ¿Qué sucede cuando te pica una medusa de caja?

La mayoría de las medusas se mueven sin rumbo fijo con el océano y la corriente # 8217s estas medusas cazan. La mayoría de las gelatinas son bultos sin cerebro de una sustancia viscosa primitiva, que tienen cerebro y más de 20 ojos que todo lo ven. La mayoría de los tentáculos producen una picadura pequeña e inofensiva, estos te matarán en dos minutos.

No es de extrañar que Box Jellyfish sea uno de los depredadores oceánicos más temidos que existen. A diferencia de los tiburones o los calamares gigantes de aguas profundas, las medusas de caja pueden ser pequeñas, difíciles de ver y mortales con un pequeño toque.

Encima de ti, verás al profesor australiano y al único fetichista de medusas del mundo Jamie Seymour, un loco biólogo marino que voluntariamente elige Box Jellies en nombre de la ciencia. Su objetivo para el video de arriba (además de asustarte lejos del océano para siempre) es mostrar cuán espectacular puede ser este animal en la parte inferior del árbol evolutivo. Pueden nadar a la velocidad de un atleta olímpico y cazan activamente. ¿Y algún contacto con ellos sin antídoto? Estarás muerto en dos minutos. Eso no está mal para un animal compuesto en un 96% de agua.


Contenido

La medusa Irukandji existe en las aguas del norte de Australia. La extensión sur de la cordillera de Irukandji en la costa este de Australia se ha estado moviendo gradualmente hacia el sur.

Ha habido un aumento en la incidencia de picaduras de Irukandji alrededor de Great Palm Island, frente a la costa del norte de Queensland, cerca de Townsville. A principios de diciembre de 2020, el número de picaduras notificadas, 23, era casi el doble que en todo 2019, 12. [11]

Se cree que algunos se han extendido más al norte debido a que los síntomas de la especie se han experimentado en las costas de Florida, Japón y Gran Bretaña.

Las medusas Irukandji son muy pequeñas, con una campana de unos 5 milímetros (0,20 pulgadas) a 25 milímetros (0,98 pulgadas) de ancho y cuatro tentáculos largos, que varían en longitud desde unos pocos centímetros hasta 1 metro (3,3 pies) de longitud. [12]

Malo maxima Los irukandji maduros suelen tener anillos de tejido en forma de halo alrededor de sus cuatro tentáculos. Aparentemente, son los Irukandji maduros los que son altamente venenosos (en todas las especies). Aparente Malo maxima los juveniles han sido identificados sin los anillos de halo y sin gónadas, y han demostrado una toxicidad mucho más débil en los investigadores con picaduras. [3] Los aguijones (nematocistos) están agrupados y aparecen como anillos de pequeños puntos rojos alrededor de la campana ya lo largo de los tentáculos. [12]

El pequeño tamaño y el cuerpo transparente del Irukandji hacen que sea muy difícil de ver en el agua. [3]

Se sabe muy poco sobre el ciclo de vida y el veneno de las medusas Irukandji. Esto se debe en parte a que son muy pequeños y frágiles y requieren un manejo y contención especiales. [ cita necesaria ] Su veneno es muy poderoso. Se les culpó erróneamente de matar a 5 turistas durante un período de 3 meses en Australia. [13] De hecho, no existe evidencia que sugiera que alguna de las cinco víctimas mostrara dos características universales del síndrome de Irukandji: inicio tardío (5-40 min hasta la enfermedad y 2-12 horas hasta la muerte) y angustia muy visible (vómitos, dificultad respiración, dolor extremo, etc.). [14] Los investigadores conjeturan que el veneno posee tal potencia que le permite aturdir rápidamente a su presa, que consiste en peces pequeños y rápidos. A juzgar por las estadísticas, se cree que el síndrome de Irukandji puede ser producido por varias especies de medusas, pero solo Carukia barnesi y Malo kingi hasta ahora se ha demostrado que causan la afección. [3] [15]

A diferencia de la mayoría de las medusas, que tienen aguijones solo en sus tentáculos, el Irukandji también tiene aguijones en su campana. Los biólogos aún tienen que descubrir el propósito de esta característica única. La hipótesis es que la característica permite que las medusas tengan más probabilidades de atrapar a sus presas de peces pequeños. [3]

Las medusas Irukandji tienen la capacidad de disparar aguijones desde la punta de sus tentáculos e inyectar veneno. [dieciséis]

Las picaduras de la medusa Irukandji son tan graves que pueden causar hemorragias cerebrales fatales y, en promedio, envían de 50 a 100 personas al hospital al año. [17]

Robert Drewe describe la picadura como "100 veces más potente que la de una cobra y 1000 veces más fuerte que la de una tarántula". [18]

Entre el 1 de enero y principios de diciembre de 2020, se produjeron 23 picaduras, siete de las cuales requirieron hospitalización por síndrome de Irukandji, en las aguas alrededor de Palm Island, frente al norte de Queensland. [11]

El síndrome de Irukandji es producido por una pequeña cantidad de veneno e induce calambres musculares insoportables en brazos y piernas, dolor severo en la espalda y riñones, sensación de ardor en la piel y la cara, dolores de cabeza, náuseas, inquietud, sudoración, vómitos, aumento en la frecuencia cardíaca y la presión arterial, y fenómenos psicológicos como la sensación de muerte inminente. [19] El síndrome se debe en parte a la liberación de catecolaminas. [12] El veneno contiene un modulador del canal de sodio. [12]

La picadura es moderadamente irritante y el síndrome severo se retrasa entre 5 y 120 minutos (30 minutos en promedio). Los síntomas duran de horas a semanas y las víctimas suelen requerir hospitalización. Contrariamente a lo que se cree, los investigadores de la Universidad James Cook y el hospital de Cairns en el extremo norte de Queensland han descubierto que el vinagre promueve la descarga del veneno de las medusas. "Puede disminuir la carga de veneno en su víctima en un 50 por ciento", dice el profesor asociado Jamie Seymour del Instituto Australiano de Salud y Medicina Tropical de la universidad. "Eso es una gran cantidad, y eso es suficiente para marcar la diferencia, creemos, entre alguien que sobrevive y alguien que muere". [20] Otra investigación indica que, si bien el vinagre puede aumentar la descarga de los aguijones activados, también evita que los aguijones no activados se descarguen ya que la mayoría de los aguijones no se activan de inmediato, el Consejo Australiano de Resucitación continúa recomendando el uso de vinagre. [21]

El tratamiento es sintomático, con antihistamínicos y antihipertensivos utilizados para controlar la inflamación y la hipertensión. Los opioides intravenosos, como la morfina y el fentanilo, se utilizan para controlar el dolor. [20] El sulfato de magnesio se ha utilizado para reducir el dolor y la hipertensión en el síndrome de Irukandji, [22] aunque no ha tenido ningún efecto en otros casos. [23]

Las medusas Irukandji se encuentran generalmente cerca de la costa, atraídas por el agua más cálida, pero se han visto floraciones hasta a cinco kilómetros de la costa. Cuando se trata adecuadamente, una sola picadura normalmente no es fatal, pero se cree que dos personas en Australia murieron a causa de las picaduras de Irukandji en 2002 durante una serie de incidentes en la costa norte de Australia atribuidos a estas medusas [3] [24] [25] [ 26], lo que aumenta enormemente la conciencia pública sobre el síndrome de Irukandji. Se desconoce cuántas otras muertes por síndrome de Irukandji se han atribuido erróneamente a otras causas. También se desconoce qué especies de medusas pueden causar el síndrome de Irukandji además de Carukia barnesi y Malo kingi. [27]


¿Qué hace que la picadura de una medusa gigante sea mortal?

Con el verano en camino y la reapertura de algunas playas después del cierre del COVID-19, la gente se irá al océano para refrescarse en un día caluroso. Pero aquellos que tienen la mala suerte de encontrarse con la medusa gigante Nemopilema nomurai (también conocida como la medusa de Nomura) podría desear haberse quedado en la costa. Ahora, los investigadores que informan en ACS ' Revista de investigación del proteoma han identificado las toxinas clave que hacen que el veneno de la criatura sea mortal para algunos nadadores.

Se encuentran en aguas costeras de China, Corea y Japón, las medusas de Nomura pueden crecer hasta 6,6 pies de diámetro y pesar hasta 440 libras. Este gigante pica a cientos de miles de personas por año, causando dolor severo, enrojecimiento, hinchazón y, en algunos casos, incluso conmoción o muerte. El veneno de la medusa es una mezcla compleja de numerosas toxinas, algunas de las cuales se asemejan a los venenos que se encuentran en otros organismos, como serpientes, arañas, abejas y bacterias. Rongfeng Li, Pengcheng Li y sus colegas querían determinar cuál de las muchas toxinas del veneno de la medusa causa la muerte. La respuesta podría ayudar a los científicos a desarrollar medicamentos para contrarrestar las picaduras de medusas.

Los investigadores capturaron N. nomurai medusas de la costa de Dalian, China, y recogieron sus tentáculos, que contienen el veneno. Extrajeron las proteínas del veneno y las separaron en diferentes fracciones mediante cromatografía. Al inyectar cada fracción de proteína en ratones, el equipo identificó una que mató a los animales. Las autopsias revelaron daños en el corazón, los pulmones, el hígado y los riñones de los ratones. Los investigadores utilizaron espectrometría de masas para identificar 13 proteínas similares a toxinas en esta fracción letal. Algunas de las proteínas de las medusas eran similares a las enzimas y proteínas dañinas que se encuentran en las serpientes, arañas y abejas venenosas. En lugar de que una toxina sea letal, es probable que varios venenos actúen en conjunto para causar la muerte, dicen los investigadores.


Las medusas casi matan a este científico. Ahora, quiere salvar a otros de su fatal veneno.

TALAO-TALAO, FILIPINASEl 17 de junio, varias familias estaban celebrando el Día del Padre aquí en Dalahican Beach, un popular lugar de baño cerca de Lucena, una ciudad en la isla de Luzón. Una brisa constante sopló sobre la arena que parecía azúcar morena fina. Los niños chapotearon en el agua verde oscuro. De repente, la gente comenzó a gritar cuando un niño pequeño fue sacado inconsciente del agua, con los labios pálidos. Un testigo recordó que las pestañas oscuras se arrastraban por los muslos del niño, las marcas reveladoras de la picadura de una medusa. La familia del niño simplemente lo abrazó y lloró. Poco después, el príncipe Gabriel Mabborang, de 18 meses, murió, uno de al menos tres niños asesinados en Filipinas este verano por las picaduras de medusas de caja.

A media mañana, 3 semanas después, Angel Yanagihara, quien estudia el veneno de las medusas en la Universidad de Hawaii (UH) en Honolulu, llegó a Dalahican Beach. Después de ponerse un traje de neopreno de cuerpo entero, se colgó una caja al hombro, se puso guantes y caminó hacia el mar. No había ningún recordatorio de la reciente tragedia. Los niños jugaban en los bajíos, aplaudiendo al ritmo de las canciones filipinas. "¿Hola Cómo te llamas?" se rieron cuando Yanagihara, de 58 años, pasó. Yanagihara pasó casi 3 horas vadeando en aguas que le llegaban hasta la cintura, con la esperanza de atrapar medusas de caja para sus estudios de su veneno. Uno de los animales casi transparentes nadó hacia la superficie, casi a su alcance, pero luego escapó cuando ella se acercó. Salió con las manos vacías, pero los aldeanos le habían traído dos especímenes ese mismo día.

Entre los problemas de salud pública del mundo, las picaduras de medusas pueden parecer triviales, afectan a millones de personas cada año, pero se sabe que solo matan a unas pocas docenas. Pero es posible que muchas muertes no se registren y, en algunos lugares, las picaduras de medusas cobran un precio real. El príncipe Gabriel fue el segundo niño asesinado en la misma playa el año pasado, y muchas personas en el área tienen las cicatrices de ataques no fatales. Después de que la noticia de la muerte del niño se difundiera rápidamente en las redes sociales, los funcionarios de salud de Lucena invitaron a Yanagihara a hablar sobre el veneno de las medusas y cómo salvar a las víctimas de las picaduras, un servicio que brindó de forma gratuita. Habló en una cancha de baloncesto junto a la playa, y mientras cambiaba a su diapositiva de primeros auxilios, los teléfonos celulares se levantaron en una ola, tomando fotos.

Su mensaje fue claro y controvertido. Yanagihara ha marcado una esquina en un debate sobre cómo el veneno de la medusa de caja mata, deteniendo el corazón en tan solo 5 minutos. Lo que ella llama su teoría del campo unificado sostiene que el veneno contiene proteínas que perforan los glóbulos rojos y liberan potasio, interrumpiendo los ritmos eléctricos que mantienen latiendo el corazón. Sus conclusiones, y los tratamientos que ha basado en ellas, surgieron de 20 años de ciencia que sus colegas elogian como minuciosos e imaginativos. Yanagihara "ha hecho un gran favor al campo al hacer comparaciones sistemáticas" de métodos para recolectar y estudiar el veneno, dice Kenneth Winkel, ex director de la Unidad de Investigación de Venenos de Australia de la Universidad de Melbourne que ahora se encuentra en la Escuela de Población de Melbourne de la universidad. y Salud Global.

Pero nadie ha replicado de forma independiente los métodos y hallazgos de Yanagihara ni ha probado sus tratamientos. Algunos investigadores de medusas dicen que otros compuestos en el veneno son los verdaderos asesinos y que es más probable que funcionen diferentes remedios, o ninguno en absoluto. "El veneno de medusa es un cementerio de causas y terapias simplistas", dice Winkel.

La investigación que resuelva los debates es escasa. En todo el mundo, solo unos cinco grupos de investigación estudian el veneno de las medusas. Los financiadores prefieren centrarse en problemas de salud pública más importantes, aunque Yanagihara cree que las picaduras provocan un número de muertes mucho más alto de lo que la mayoría de la gente asume. Así que ella y sus pocos colegas y competidores luchan con pequeños presupuestos para estudiar la amenaza, desarrollar soluciones y educar a las comunidades en riesgo.

La mayoría de las 4000 especies de medusas solo causan dolor e incomodidad cuando pican a los humanos. Solo los cubozoos, o medusas de caja, de las cuales unas 50 especies habitan los mares tropicales y templados de todo el mundo, son fatales. Toman su nombre de su cuerpo cúbico, que tiene entre cuatro y 15 tentáculos de hasta 3 metros de largo que crecen desde cada una de las cuatro esquinas. Los tentáculos están tapizados con cientos de miles de células especializadas, cada una de las cuales alberga una cápsula llamada nematocisto que puede disparar un arpón microscópico a velocidades de más de 60 kilómetros por hora. El arpón lleva un tubo hueco espinoso que inyecta veneno después de golpear a la víctima.

Yanagihara, nacida en Alaska, no había planeado estudiar medusas. Pero en 1997, año en que obtuvo su doctorado. en UH para investigar los canales de iones celulares, la medusa la encontró. Un día de ese año, Yanagihara nadó mar adentro antes del amanecer — "Mi padre me enseñó a nadar antes de caminar", dice, cuando se encontró con un enjambre de medusas caja a unos 500 metros de la costa. Sintió que las agujas le quemaban el cuello y los brazos y los pulmones se le colapsaban y los brazos empezaron a fallar. Cambió a una técnica de respiración que había aprendido para el parto y regresó a la orilla en agonía, "como un autómata". El dolor la mantuvo en cama durante 3 días. Después de recuperarse, quiso saber qué estuvo a punto de matarla.

En algunos casos, el veneno de la medusa de caja causa el síndrome de Irukandji, en el que una sobrecarga de hormonas del estrés y proteínas inflamatorias produce dolor y náuseas durante días, así como presión arterial alta que puede provocar hemorragia cerebral y la muerte. La mayoría de las víctimas por picadura, sin embargo, mueren a los pocos minutos de un paro cardíaco. La hipótesis predominante hace 20 años era que los culpables son los bloqueadores de los canales iónicos, moléculas que interrumpen el movimiento de los iones dentro y fuera de las células. El bloqueo apaga las células nerviosas y musculares, incluidas las que mantienen latiendo el corazón.

Para probar la idea, Yanagihara siguió un procedimiento estándar para estudiar el veneno de las medusas: disolvió los tentáculos en agua para liberar los nematocistos y los rompió con un mortero y maja o perlas de vidrio para liberar el veneno. Luego expuso los óvulos de rana inmaduros, un modelo común en fisiología celular, al veneno y midió el movimiento iónico usando técnicas electrofisiológicas. Pero los experimentos siguieron fallando. Después de examinar cada parte de su configuración experimental, comenzó a preguntarse si su preparación de veneno era demasiado impura para revelar sus secretos. Se dio cuenta de que triturar los nematocistos producía una mezcla cruda de veneno y desechos celulares, similar a poner "una serpiente de cascabel en una licuadora" para obtener su veneno, dice.

Siguiendo el ejemplo de un estudio de la década de 1970, desarrolló un nuevo método que utiliza citrato, un compuesto ácido, para desalojar los nematocistos sin romperlos. Luego los pone en una prensa francesa, en la que un pistón rompe a la fuerza todos los nematocistos a la vez. Una minúscula cosecha de veneno se exprime a través de una pequeña salida que filtra los componentes celulares más grandes.

El rendimiento es terriblemente bajo: unos 10 mililitros de veneno de 1000 medusas de caja. (Yanagihara recolecta una especie llamada Alatina alata(a menudo llamada avispa marina, en masa en Hawái). Pero el resultado, dice, es un veneno mucho más puro. En él encontró no solo bloqueadores de los canales iónicos, sino también muchas porinas, proteínas que perforan las células y permiten que su contenido se filtre. Ella sospechaba que la hemólisis, la destrucción de los glóbulos rojos por las porinas, podría ser el mecanismo fatal.


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